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Muchas ingenierías y desarrolladoras tecnológicas encuentran en el sector de la automoción un excelente campo de aplicación para sus invenciones. Aportan su grano de arena en los modelos que hoy podemos conducir o ver por la calle, para que estos coches sean los más avanzados y seguros.

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Ponemos el foco en una de las tecnologías más novedosas, la Realidad Mixta, que fabricantes como Volvo están utilizando para desarrollar sus nuevos vehículos. Modelos como el Volvo XC40 presumen de los mejores sistemas gracias al uso de estas tecnologías durante su fabricación.

Realidad virtual, aumentada y mixta: más que un juego

El objetivo de la Realidad Virtual, la Aumentada y la Mixta es recrear realidades alternativas, aunque la forma que tienen de representarlas es muy distinta.

La Realidad Virtual (VR o Virtual Reality) recrea un entorno digital que podremos visualizar a través de unas gafas de VR o de soluciones que usan nuestro smartphone como visor. Gracias a sus sensores de movimiento, la VR nos permite explorar el entorno virtual e incluso desplazarnos por él.

La Realidad Aumentada (Augmented Reality o AR) recrea elementos digitales tridimensionales en el plano de nuestro entorno real. Lo podremos disfrutar sobre todo en dispositivos como tablets o smartphones, que cuenten con una cámara que capte nuestro entorno y una pantalla donde se visualice con el elemento digital. Al igual que en el caso anterior, los sensores de movimiento del dispositivo nos permitirán visualizar este elemento desde varios ángulos, creando esa sensación tridimensional.

 

La Realidad Mixta (Mixed Reality o XR) toma elementos de las dos técnicas anteriores. Es una tecnología más nueva y desconocida, pero de gran potencial ya que permite utilizarse de varias formas: representando elementos reales en un entorno virtual, o elementos virtuales en un entorno real. La gran clave de la Realidad Mixta es que nos permite ir más allá de movernos por un entorno virtual o visualizar un elemento desde varios ángulos. Con la XR podemos interactuar tanto con el escenario alternativo como con los objetos virtuales.

El fin de estas técnicas puede ser meramente lúdico, como si de un videojuego se tratase; aunque su verdadero potencial está como herramienta educativa (en escuelas), terapéutica (con enfermos encamados) y profesional (entrenamiento militar).

Realidades alternativas para poner a prueba los coches del futuro

Uno de los sectores que más está utilizando las VR/AR/XR es el del coche: autoescuelas que recrean situaciones de tráfico, talleres de ingeniería que enseñan máquinas virtuales a sus alumnos, o instituciones de seguridad vial que recrean accidentes para concienciar al público. Pero la más beneficiada por el uso de estas tecnologías ha sido la industria de la automoción, obligada a innovar constantemente e ir más allá de lo que ofrece el mercado, y el ejemplo más claro es el de Volvo.

El fabricante sueco pone a disposición de sus técnicos dispositivos de VR/AR/XR para su trabajo diario en el desarrollo de nuevos modelos.

Estos dispositivos (similares a las gafas de VR que ya conocemos pero mucho más avanzados) son usados para fases de concepto, diseño y testeo, con lo que consiguen acercarse lo máximo posible a lo que será conducir el futuro Volvo. Esto permite a los técnicos del fabricante ser más eficientes con los tiempos y poder aplicar cambios en su diseño prácticamente en tiempo real.

Una muestra de cómo utilizan la Realidad Virtual es creando modelos digitales del futuro Volvo. Utilizando reproducciones con calidad fotorrealista y detalle milimétrico, evalúan cómo funciona su diseño en diferentes entornos: un lugar tranquilo y soleado, bajo una feroz tormenta de nieve, durante un trayecto nocturno en plena oscuridad… Los responsables de diseño pueden testear sus modelos sin tener que esperar a la fabricación de un concept car real. También pueden mostrar y compartir su trabajo con sus colegas, recibir aportaciones y aplicar correcciones en muy poco tiempo.

Con técnicas de Realidad Aumentada y Mixta, los técnicos de Volvo pueden ir incluso más allá: ponerse al volante de un vehículo real y simular elementos virtuales, como otros vehículos, señales de tráfico o animales invadiendo la vía. Estos especialistas realizan diversos test de conducción en la pista de pruebas de Volvo en Suecia, equipados con las gafas de XR para lograr esa experiencia a bordo. Así, se pueden poner a prueba los novedosos sensores y sistemas de seguridad activa que se encuentren desarrollando en ese momento.

La importancia de las empresas tecnológicas en la automoción

Para usar estas técnicas, Volvo ha trabajado estrechamente con la start-up finlandesa Varjo, especializada en tecnologías de representación 3D y de eye-tracking. Suyos son los dispositivos de Realidad Mixta que usan los técnicos, en concreto los XR-1 que tan buenos resultados han dado. No en vano, Varjo está incluida dentro del Volvo Cars Tech Fund, la filial de inversiones de capital riesgo del fabricante sueco.

Pero Varjo no es la única empresa tecnológica con la que Volvo colabora estrechamente. La norteamericana FreeWire Technologies desarrolla soluciones de suministro de energía eléctrica y de carga rápida; una tecnología que ha sido utilizada en urbanizaciones, instalaciones eléctricas y en la industria del entretenimiento. Pero parece claro que donde FreeWire puede encontrar su mayor impulso es en la automoción eléctrica, tanto con fabricantes como con compañías de alquiler.

También tenemos un buen ejemplo en la empresa Luminar, que desarrolla aplicaciones con la tecnología conocida como LIDAR. Esta innovación utiliza haces de láser pulsado para medir distancias, superficies y velocidades con gran efectividad. Es muy apreciada en topografía, geología o seguridad vial (podemos verla en las pistolas láser que utilizan algunos agentes de tráfico para controlar la velocidad). Pero Luminar ha encontrado en la automoción un gran ámbito de aplicación, integrando el LIDAR en sistemas de seguridad activa y de conducción semi-autónoma.

Tecnologías que han revolucionado nuestra forma de conducir

El Volvo XC40 estrenó la nueva plataforma CMA (Compact Modular Arquitecture), que será usada para todos los modelos de la serie 40 de Volvo, que incluyen las versiones híbridas enchufables.

Este modelo cuenta con el sistema City Safety de prevención de colisiones frontales; con su frenada automática, nos ayudará en ciudad a evitar o mitigar choques por alcance yendo hasta 50 km/h. City Safety se compone de una cámara 360 y un radar LIDAR para detectar los vehículos. Igual ocurre con el Pilot Assist, el asistente que brinda una experiencia de conducción asistida en carretera; nos mantiene dentro del carril y a la distancia adecuada de los otros vehículos, haciendo uso de la cámara 360 y el radar LIDAR.

Todos estos sistemas (y otros como el de infoentretenimiendo conectado Sensus) que hoy podemos disfrutar en el Volvo XC40, han tenido que ser exhaustivamente probados antes por los expertos de Volvo.

Cuando hablamos del uso de los dispositivos XR1 de Varjo en la fase de diseño y testeo, nos referimos a simular las peores condiciones de conducción para llevar al límite todos estos sistemas. Así es como Volvo puede garantizar la seguridad y fiabilidad de las que hace gala, y con la que se convirtió hace ya varias décadas en un referente. La Realidad Virtual, Aumentada y Mixta es la tecnología que utilizan hoy; quién sabe qué nos deparará el futuro.